Course à l’espace: la Russie envoie un milliardaire japonais sur l’ISS

Un vaisseau russe Soyouz doit emmener mercredi un milliardaire japonais jusqu’à la station spatiale internationale (ISS), un voyage qui consacre les efforts de Moscou pour s’imposer dans le lucratif marché du tourisme en orbite.

Ce vol, qui partira du cosmodrome russe de Baïkonour au Kazakhstan, arrive à un moment crucial pour l’industrie aérospatiale russe, minée depuis des années par les scandales et concurrencée par des acteurs privés américains.

L’an dernier, la compagnie SpaceX du milliardaire Elon Musk a ainsi commencé à emmener des passagers à l’ISS, mettant fin au lucratif monopole que l’Agence spatiale russe (Roscosmos) détenait jusque-là.

Roscosmos espère donc ouvrir un nouveau chapitre en envoyant mercredi sur l’ISS le fantasque milliardaire japonais Yusaku Maezawa, âgé de 46 ans et qui a fait fortune dans la mode en ligne, et son assistant Yozo Hirano.

L’appareil sera piloté par un cosmonaute russe chevronné, Alexandre Missourkine, qui a déjà effectué deux missions à bord de l’ISS.

Les deux touristes japonais vont séjourner 12 jours à bord de la station orbitale, où ils ont prévu de tourner des vidéos qui seront publiées sur la chaîne YouTube du milliardaire qui compte plus de 750 000 abonnés.

« J’ai presque envie de pleurer, c’est tellement impressionnant », s’est ému M. Maezawa lors de son arrivée fin novembre au cosmodrome de Baïkonour.

M. Maezawa a aussi dit avoir une « liste de presque 100 tâches » qu’il souhaite accomplir à bord de la station, notamment jouer au badminton dans l’espace.

Pendant plusieurs semaines, les deux Japonais ont suivi un entraînement à la Cité des étoiles, une ville construite près de Moscou dans les années 1960 pour former des générations de cosmonautes soviétiques et, désormais, russes.

Orné d’un drapeau japonais, le vaisseau Soyouz qui doit les emmener dans l’espace a été acheminé au pas de tir dimanche matin sous un ciel pluvieux, a constaté une journaliste de l’AFP.

Multiplication des vols

Cette mission, organisée par Roscosmos et son partenaire américain Space Adventures, signera le retour de la Russie dans la course au tourisme spatial, après plus d’une décennie de pause.

Roscosmos et Space Adventures avaient déjà collaboré entre 2001 et 2009 pour envoyer de richissimes entrepreneurs dans l’espace à huit reprises. Le dernier en date fut le fondateur du Cirque du Soleil, le Canadien Guy Laliberté.

Le voyage des deux Japonais intervient au moment où les vols privés dans l’espace se multiplient.

En septembre, SpaceX a organisé un vol historique de trois jours en orbite avec un équipage composé intégralement d’amateurs.

Symbole des ambitions croissantes liées à l’espace, la compagnie d’Elon Musk prévoit d’emmener plusieurs touristes faire le tour de la lune en 2023. M. Maezawa, qui finance cette opération, sera aussi du voyage.

D’autres acteurs privés sont également sur les rangs, comme la compagnie Blue Origin du fondateur d’Amazon, le milliardaire américain Jeff Bezos, qui a organisé deux voyages. Ou encore Virgin Galactic, du milliardaire britannique Richard Branson, qui s’est offert un vol en apesanteur en juillet.

Moscou, qui rivalisait avec les États-Unis pour la conquête de l’espace au temps de la guerre froide, semble déterminé à retrouver son rang de puissance spatiale de premier plan après des années de déconvenues.

Des scandales de corruption, des coupes budgétaires et des problèmes techniques embarrassants ont en effet entaché la réputation du secteur.

Signe de sa volonté de faire peau neuve, Roscosmos a dépêché en octobre un réalisateur et une actrice à bord de l’ISS pour y tourner le premier film long-métrage de l’histoire en orbite, avant un projet concurrent de Tom Cruise.

L’agence spatiale russe a aussi indiqué qu’elle emmènerait davantage de touristes lors de ses missions vers l’ISS, et prévoit même d’organiser une sortie extravéhiculaire dans l’espace.

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